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Peppermint Energy

La impresión en 3D ayuda a nuevo emprendimiento solar a llevar energía a todas partes

"Solo cuando lo ves en su forma física te das cuenta de que forma y función deben ser una misma cosa".
— Brian Gramm, Peppermint Energy

Una gran idea

Hombre tocando la guitarra con energía de un generador solar de Peppermint Energy

A veces, un nuevo camino se vuelve evidente cuando vemos los inconvenientes del anterior. Brian Gramm investigaba sobre energía renovable a gran escala, como la de los parques eólicos, cuando se le ocurrió un enfoque totalmente novedoso. En lugar de intentar que la energía ecológica se pareciera a la antigua red eléctrica de grandes plantas, ¿por qué no generar energía en el mismo lugar donde se usa y permitir que los consumidores tengan sus propias plantas de energía en miniatura que puedan llevar a todas partes?

"Hay situaciones en que la energía solar de gran escala es lo más adecuado, como en los edificios de oficinas. Sin embargo, las cosas que la mayoría de nosotros usamos a diario, con mayor frecuencia, en realidad no necesitan mucha energía", indicó Gramm. Gramm es cofundador de Peppermint Energy, empresa de Dakota del Sur que fabrica el generador solar portátil y fácil de conectar, denominado FORTY2. FORTY2, una planta solar del tamaño de un maletín, extrae energía suficiente del sol para encender luces, computadoras portátiles y hasta un refrigerador compacto. Una batería acumula la energía y la entrega cuando se oculta el sol.

De la inspiración a la distribución

Generador solar de Peppermint Energy en un campo

El FORTY2 cambió bastante desde su concepto hasta su diseño final. En principio, Gramm imaginó que el dispositivo tendría más eco entre los consumidores de los Estados Unidos, asistentes a eventos al aire libre y campistas que disfrutan el esparcimiento lejos de la civilización. No obstante, los expertos fueron los más entusiasmados con lo que FORTY2 podría ofrecer en el mundo en desarrollo, donde tres mil millones de personas subsisten sin electricidad confiable. Si el dispositivo de Peppermint pudiera alimentar de energía luces para el trabajo y el aprendizaje cuando anochece, equipos para ayuda ante desastres y refrigeradores para mantener penicilina, podría cambiar vidas.

Piense en ello: La medicina que puede salvar vidas podría llegar a lugares donde nunca llegó antes. El dispositivo podría, además, impulsar el comercio en áreas remotas si los empresarios encuentran la forma de rentabilizar una energía gratis y confiable.

Gramm se dio cuenta de que, para que pudiera ofrecer un bien mayor, el FORTY2 debía ser resistente. Hacer que un generador de tamaño portátil generara los impulsos de intensa energía que requiere la refrigeración fue un tremendo desafío de ingeniería. Gramm se dispuso a reunir el talento, los recursos y las conexiones que le ayudarían a convertir su visión en realidad. "Sinceramente, todo lo que tenía en ese instante era una parte de la idea y una imagen", señaló.

Luego de que los ingenieros perfeccionaron el dispositivo en CAD tanto como pudieron, Peppermint necesitó un prototipo tangible. "Fue complicado para todos, incluso para mí, apreciar verdaderamente el tamaño y la escala al mirar la pantalla", señaló Gramm. Con tres pies de ancho y un peso aproximado de 60 libras, el FORTY2 necesitaba un armazón muy fuerte, complejo y resistente para albergar todos los componentes. Fused Deposition Modeling™ (FDM®) fue el único método de impresión en 3D que sirvió.

El primer prototipo de escala completa, construido en un sistema de producción 3D Fortus®, mostró algunas de las ideas de diseño que culminaron en el funcionamiento maravillosamente simple del FORTY2. "Solo cuando lo ves en su forma física te das cuenta de que forma y función deben ser una misma cosa", indicó Gramm. Por ejemplo, un conmutador de energía no es necesario: una vez abierto, el FORTY2 comienza a funcionar. El equipo de Peppermint también decidió que todo el dispositivo fuese incluso más pequeño que lo pensado luego de que cargar el primer prototipo resultó una experiencia incómoda. Gramm señaló que si tuviera que hacerlo todo de nuevo, usaría la impresión en 3D incluso antes en el proceso.

Dar forma a las relaciones

Un prototipo impreso en 3D fabricado con plástico ABS resistente Inesperadamente, los prototipos ayudaron a desarrollar otro elemento esencial para el éxito: las relaciones. El presidente de Peppermint, Chris Maxwell, preguntó: "¿alguna vez intentaron pedirle a un proveedor "fabrícame un objeto personalizado que funcione en conjunto con una serie de otras cosas que no te puedo mostrar"?". Los prototipos de tamaño real ayudaron en las conversaciones entre los fabricantes y los proveedores de los componentes. Maxwell dijo que, lo mejor de todo cuando el producto se hizo realidad, es que los inversores pensaron que estaban poniendo dinero en un negocio y no solamente una idea. Algunos incluso se llevaron el prototipo a su casa por el fin de semana.

En una segunda repetición, el equipo descubrió un defecto de 1/4 de pulgada en el diseño del FORTY2, que Gramm indicó no habrían visto en el diseño en CAD. Además, la poderosa batería que se necesitaba para refrigeración hizo necesario reducir el tamaño de otros componentes. "Pudimos hacer cambios que diría nos ahorraron al menos un cuarto de millón de dólares en herramientas", indicó Gramm. Gracias a los dos prototipos FDM, el equipo se dedicó a la producción con confianza en lugar de esperanza.

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